martes, 6 de noviembre de 2012

¿Qué es la Bioestratigrafía?


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En el siglo XIX los geólogos pudieron establecer las edades relativas de las rocas sedimentarias gracias a los principios estratigráficos de Nicholas Steno y al principio de uniformidad de James Hutton.  Pero para construir una columna estratigráfica global necesitaban otra herramienta que les permitiera unir columnas de estratos de diferentes partes del mundo y relacionarlas entre si.
Es así que nace la bioestratigrafía, conozcamos un poco más sobre esta interesante disciplina.

¿A qué se dedica la bioestratigrafía?

La bioestratigrafía nació para dar una solución a estos y otros problemas que se le plantearon a los antiguos geólogos. William Smith, un ingeniero civil inglés, propuso en 1796 añadir el principio de sucesión faunística a las sucesiones estratigráficas de Steno y Hutton.
El principio de sucesión faunística postula que las unidades litológicas han de presentar una serie de fósiles característicos, que solo se presentan en dicha unidad y no se repiten en ninguna otra. Los fósiles característicos deben ser diversos y además presentarse en diferentes tipos de rocas.
De entre los fósiles representativos, los mejores para la datación relativa de las rocas son, los denominados, fósiles índice (fósiles guía). Estos fósiles se presentan en una gran extensión geográfica, son comunes y están bien conservados y por último las especies deben aparecer en cortos periodos de tiempo, aunque el género debe permanecer por mucho tiempo. Para la escala de tiempo geológico, las especies aparecen y se extienden prácticamente en el mismo espacio de tiempo.
En contraste con los fósiles índice, los fósiles de facies son aquellos que aparecen asociados a una roca concreta, pero han permanecido casi sin cambios durante un periodo muy largo de tiempo.
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Biohorizontes y biozonas

Cada fósil aparece en un grupo de estratos concreto, ningúna roca más inferior o superior en lacolumna estratigráfica vuelve a contener los fósiles de esta especie. Las superficies litológicas que limitan la presencia de un fósil son los biohorizontes. Hay dos tipos de biohorizontes, los de primera aparición y los biohorizontes de última presencia.
Normalmente una especie va evolucionando y poco a poco deja de estar presente, mientras que sus diferenciaciones siguen el camino evolutivo, en este caso los horizontes son difusos. Pero en algunas ocasiones se dan procesos de extinción masiva, que eliminan en un corto periodo de tiempo, gran parte de las especies, como es el caso de la gran extinción de los dinosaurios que marca el final del periodo Cretácico. Los biohorizontes de extinciones masivas son mucho más claros.
Las biozonas son las unidades litológicas que presentan un fósil indice, o su contenido paleontológico. Hay varios tipos de biozonas.
  • Las biozonas de conjunto representan la asociación de varios fósiles de forma natural en una sección estratigráfica.
  • Las biozonas de extensión, que corresponden a biozonas que se expanden horizontal o verticalmente.
  • Las biozonas de apogeo, que marcan la máxima abundancia de una especie, género e incluso la de una familia.
  • Las biozonas de intervalo representan las rocas entre dos biohorizontes de distintos fósiles.
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Escala del tiempo geológico

La bioestratigrafía fue la mejor herramienta para la datación relativa de las rocas sedimentarias a nivel global y ayudó a construir la sección estratigráfica mundial, tal y como la conocemos. Pero estos datos relativos no decían nada sobre la edad de la Tierra, por ello, muchos científicos trataron de calcular esta edad.
Las opiniones y los experimentos para calcular la edad de la Tierra crearon mucha controversia y debate, algunos científicos como Buffon proponían edades cercanas a los 75000 años y otros como Lord Kelvin, habían calculado cifras del orden de los 100 Ma. (millones de años). El asunto se zanjó finalmente con las investigaciones sobre radiación y los experimentos de datación radiométrica.
Estudiando el contenido de elementos radiactivos, y su desintegración en otros elementos se han ido calculando las edades de las rocas volcánicas y gracias a la estratigrafía hemos podido calcular la edad absoluta y añadirla a la escala relativa, creando la escala del tiempo geológico que conocemos hoy y que marca la formación de la tierra aproximadamente hace 4600 Ma. y la aparición de las rocas que aún se conservan hace 3600 Ma.
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Los fósiles son una gran herramienta para conocer la historia de la Tierra. ¿Conoces algún fósil índice? ¿Sabes el nombre de algún periodo geológico? ¿Tienes alguna duda sobre el tema? Tus comentarios ayudan a completar este artículo y estaré encantado de contestar a todas las dudas que surjan.